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见微知着 MRI

香港正面临人口老化,估计在2041年,全港有三成人口在六十岁以上,有很多长者会患上脑退化。诚叔是我们公司的旧员工,以往工作表现良好,精明能干。近日,家人发现他很善忘,反应缓慢,怀疑他患上了「老人痴呆症」(脑退化)。我转介诚叔看一位老人科医生,诊断后,认为他需要作一个脑部造影磁力共振(MRI)的检查。诚叔问:「究竟脑部造影磁力共振是甚么?」

脑部影像造影主要有结构性,如计算机扫描(CT)及磁力共振等;而功能性检验有fMRI (Functional MRI)及同位素扫描,如PET & SPECT等。结构性造影顾名思义,就是找出结构性的病变。我常常以手机维修作比喻,功能性检查就是用仪器找出手机内部零件问题,例如:电池过旧或主板毛病。功能性检查主要检测脑部功能或新陈代谢,就如某应用程序(Apps)坏掉,原因是网络问题或程序错误。功能性检查就是检查网络情况,又或是利用不同的追踪剂去了解某个组织运作。

《红楼梦》作者曹雪芹认为「女人是水做」,其实男人也相同。人体约有六成是水分,一个水的份子有两个氢原子(H2O),所以人体含有大量的氢原子,各器官和组织的氢原子含量差异很大。MRI就是利用达地球磁场十五万倍的强大人造磁场,来引起不同组织的氢原子核释放电磁波,其「共振」可被检测,并转化为图像。与CT比较,MRI拥有更高的软组织分辨率,精细「解像度」可以高达1-2mm,比CT更有效和更早期发现病变。况且,MRI没有X光幅射,在脑扫描方面,它是一种非常安全的检查方法。MRI能诊断中风、脑出血、肿瘤、血管变异等等,同时它精确表示脑萎缩的情况。千变万化的序列安排(MR Sequences & Protocol)能为特别病因,作「度身订造」的MRI检查;如DWI ,就是MRI一个特别,但常用的序列。它是侧重反映组织间水份子扩散情况作对比,对检测脑部微缺血(Micro-infarct,即早期缺血性中风)有非常重要的诊断价值;有些序列可以侦测到微出血(Micro-bleed)。MRI还可以做颅底及颈部血管造影,从而帮助诊断血管所引致的病变。近年,更有一些新软件帮助量化脑部萎缩情况,给予更多客观的数据。MRI是一项以单一扫描得知更多脑部情况的检查。

诚叔的检查结束,影像发现有小血管病变,并没有发现中风、出血或肿瘤的迹象,脑部没有明显萎缩。他放下了心头一块大石。我和他在谈话间发现,原来他太太近期过身,让他感觉非常孤单。夫妻之离异总带来莫大的悲痛,需要时间适应。

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